17 preguntas para entender la amenaza de la gripe

Sábado, mayo 2nd, 2009
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17 preguntas para entender la amenaza de la gripe

por Sebastián Urbina


La expansión del virus de la influenza porcina ya es imposible de contener. Se estima que podría tardar sólo pocos días en alcanzar los cinco continentes. Estados Unidos confirmó el primer muerto en su territorio y en España se verificó el primer contagio de una persona fuera de las fronteras mexicanas. La carrera contra el tiempo por desarrollar una vacuna efectiva comenzó en los laboratorios de Londres, Atlanta y Ginebra, luego de que la OMS anunciara que se logró descifrar el genoma del virus.

1. ¿Por qué este brote es más peligroso que los que ocurren habitualmente en los períodos invernales?

Se trata de un virus completamente distinto a los conocidos, por lo que el sistema inmune del ser humano no cuenta con ninguna defensa para contrarrestarlo.
Todas las epidemias que se han desatado en el planeta -incluyendo 10 de influenza en los últimos 300 años y la del sida- surgen por la transmisión de un agente infeccioso de los animales al hombre. En la peste bubónica, por ejemplo, la pulga de la rata traspasó al ser humano una bacteria, provocando la muerte de un tercio de la población de Europa en el siglo XIV. Compartimos 42 enfermedades con los cerdos, 50 con los vacunos, 65 con los perros, 46 con ovejas y cabras, 35 con caballos y 26 con aves de corral.
En el actual brote, el cerdo recibió el virus influenza de las aves y de los humanos, y en su organismo se generó una nueva cepa, que transmitió al hombre y que comenzó a contagiarse entre personas (ver infografía).

2. ¿Hay episodios previos de transmisión de influenza entre cerdos y humanos?

Hasta ahora, el número de casos reportados había sido esporádico. En 1976 hubo un brote en un recinto militar de Fort Dix, en Nueva Jersey, que afectó a entre 200 y 500 reclutas, causando sólo un muerto. En 1988 hubo otro brote en Wisconsin, que afectó a varias personas, aunque no a la comunidad y sin provocar muertes.

3. ¿Cómo se contagia?

Cuando la persona tose o estornuda. También al tocar algún objeto que esté contaminado con el virus y luego llevarse las manos a la boca, la nariz o los ojos.

4. ¿Es seguro comer cerdo y cecinas?

Sí. La gripe porcina no se contagia a la gente mediante el consumo de carne de cerdo adecuadamente procesada o a través de productos derivados del cerdo. El virus es eliminado al cocinar a temperaturas de 70º C.

5. ¿Cuánto tiempo puede pasar desde el contagio hasta que aparezcan los síntomas?

El período de incubación del actual brote es similar al de cualquier otro tipo de influenza: tres a cuatro días, en promedio.

6. ¿Desde qué momento una persona infectada puede contagiar a otra?

Desde un día antes de que aparezcan los síntomas hasta cinco días después. Los primeros días son los que tienen mayor potencial de infección.

7. ¿Cuáles son los síntomas?

Son similares a los de la gripe estacional: fiebre sobre 38°C, letargo, falta de apetito y tos. En algunos casos hay dolor de garganta, náuseas, vómitos y diarrea. En el brote actual, la dificultad respiratoria es indicadora de agravamiento y de una posible neumonía, que requiere hospitalización.

8. ¿Qué tan rápido evolucionan los síntomas?

Son de comienzo súbito, la persona puede recordar incluso la hora que empezó a sentirse mal. Primero viene la fiebre, el dolor de cabeza y las molestias musculares. Dentro de las 12 horas siguientes aparecen los síntomas respiratorios, como dolor de garganta, tos y congestión nasal.
El virus infecta toda la mucosa respiratoria, desde la nariz y la faringe, pasando por laringe, bronquios, senos paranasales, hasta el oído. Es una extensa inflamación que produce mucha mucosidad, por lo que es buen caldo de cultivo de bacterias que, al agregarse, producen otitis, sinusitis, bronquitis y, lo más severo, neumonía. Todas estas complicaciones se producen al tercer día de la evolución.
En el caso del brote en México, se sabe que los pacientes graves han tenido lo que se llama distres respiratorio: el pulmón se inflama y se llena de líquido, causando la muerte. Algo similar a lo que ocurre en las personas que se contagian con el virus hanta. En esta etapa, la tos se hace más frecuente, el paciente se siente agotado, le falta el aire incluso estando sentado y los dedos se le colocan azules.

9. ¿Por qué son los adultos jóvenes los más afectados?

El año pasado, dos laboratorios -uno en Atlanta (EEUU) y otro en Winnipeg (Canadá)- lograron resucitar el virus de la influenza de 1918, descubriendo un aspecto esencial que explica no sólo la agresividad con que actuó, sino también por qué el 99% de los que murieron tenía menos de 65 años y 50% entre 20 y 40 años.
Al analizar la forma en que esta cepa actuó, se descubrió que desataba lo que se conoce como "tormenta de citoquinas": una producción exagerada de un tipo de proteínas encargadas de transportar la información entre las células del sistema inmune. Esto hace que en personas sanas y con un sistema inmunológico robusto, sus defensas reaccionen en forma desproporcionada ante un virus desconocido.

10. ¿Las actuales vacunas ofrecen alguna protección?

Se ha visto que el suero de personas vacunadas en esta temporada y que tienen anticuerpos H1N1 en su sangre no sirve para disminuir la multiplicación del virus en el laboratorio. Por esto se piensa que esta vacuna va a servir poco, pero ¿cuánto?, no es fácil decirlo.

11.¿Por qué no existe una vacuna contra todo tipo de influenza?

Los virus de la influenza, incluso sin considerar las cepas que surgen en los animales, mutan año a año. Esto obliga a producir una nueva vacuna para cada temporada invernal. Hoy se trabaja en una vacuna universal que contendría las proteínas que menos mutaciones sufren en estos virus.

12.¿Existen tratamientos efectivos para la gripe porcina?

En su superficie, los virus de la gripe A y B tienen dos proteínas conocidas como hematoglutinina (H) y neuraminidasa (N). De la primera, hay 15 subtipos, mientras que de la segunda se han establecido nueve subcategorías. De ahí que la denominación de las diferentes cepas detectadas sea H1N1, H2N3, H5N1, etc.
La hematoglobulina se encarga de la fijación del virus a las células humanas y es la responsable de su agresividad. De la neuraminidasa depende la multiplicación y propagación del virus hacia otras células del organismo. Sobre ella actúan los antivirales que se han mostrado eficaces contra la gripe porcina en humanos: Tamiflu y Relenza.
Al suministrarse en cuanto comienzan los síntomas, se reduce en 50% su intensidad y se acorta a la mitad la duración de la enfermedad. En Chile hay 350 mil unidades de estos fármacos en los stocks del gobierno.

13. ¿Puede prevenirse el contagio?

Los antivirales pueden prevenir el contagio si se toman inmediatamente después de haber estado en contacto con una persona infectada. Sin embargo, la recomendación de la OMS es a no utilizarlos de esta manera, por miedo a que el virus desarrolle resistencia a estas terapias.

14. ¿Sirven las mascarillas?

Reducen el riesgo de contagio en 80%, según un estudio australiano realizado entre 2006 y 2007. Se usa durante dos horas y luego debe cambiarse. La mascarilla, el lavado frecuente de manos, el uso de jabón en gel con alcohol, no saludarse de beso ni de mano y mantener una distancia de entre uno y dos metros con cualquier interlocutor son todas medidas que, sin tener una alta eficacia, van sumando protección.

15. ¿Qué posibilidades reales existen de que se declare pandemia?

No se sabe. El comportamiento de los virus es impredecible, precisamente por su alto grado de mutaciones cada año. El brote de 1976 en Estados Unidos, por ejemplo, desapareció espontáneamente. Pero lo que sí se sabe es que este virus es más riesgoso que el aviar, que alcanzó su peak de amenaza pandémica en la temporada 2006-2007, porque en éste nunca se comprobó la transmisión de persona a persona.

16. ¿Cuánto podría dura una pandemia y cuáles serían sus efectos?

Es frecuente que las pandemias de influenza tengan dos y a veces tres oleadas. Lo habitual es que la primera sea más tenue y después de unos meses de inactividad se desate la segunda de mayor gravedad e impacto. Según un modelo realizado por el Centro de Control de Enfermedades infecciosas de Estados Unidos (CDC), una pandemia de influenza podría durar poco más de un año, con brotes que irán surgiendo localmente en distintos países. Cada episodios duraría entre seis y ocho semanas, afectando hasta un 30% de las personas. El CDC también estima que durante el peak de una pandemia, un 10% de la fuerza laboral estará ausente.
Análisis anteriores de la OMS frente a una posible pandemia de influenza, en tanto, proyectan entre dos y 7.4 millones de muertes. Esto, porque el virus se diseminaría rápido y las reservas de vacunas, antivirales y antibióticos serían insuficientes.

17. ¿Cuánto tardará en fabricarse una vacuna específica para la gripe porcina?

La OMS terminó anteayer de secuenciar el genoma del virus porcino y lo comunicó a todos los países. Desde ese momento se inició la carrera contra el tiempo para elaborar una vacuna específica, para lo cual se convoca a los mayores laboratorios de investigación del mundo. Se espera que esté diseñada en tres a cuatro semanas y que llegue al mercado en tres a cinco meses.
La secuenciación del genoma del virus también permitirá una mayor precisión de los diagnósticos: Hasta el momento, en Estados Unidos, donde existieron brotes previos, se han identificado cuatro cepas de esta enfermedad. Con la cepa actual A/H1N1 se hace un diagnóstico aproximado, utilizando como referencia las cepas ya conocidas.

 
 
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4 comentarios el “17 preguntas para entender la amenaza de la gripe

  1. Marta dice:

    Querida amiga gracias por compartir tan importante información, sobre todo por las respuestas claras y precisas.Te saluda con mucho cariño Marta.

  2. Yugurta dice:

    Querida amiga Marta, me alegro que la información sea útil para ti. Hay muchas otras nuevas noticias al respecto, por ejemplo que se ha presentado el primer caso confirmado en Sudamérica, más precisamente en Colombia. Se trataba de una persona que regresaba desde México. Hay que tener cuidado con las personas que hayan estado en México porque el origen de la gripe es allí. Que tengas un excelente domingo. Un saludo también para ti con mucho cariño.

  3. Daina dice:

    Da gusto entrar en tu espacio, siempre tan actualizado e instructivo.Un saludo y un besazo enorme

  4. Leonardo Augusto dice:

    No habia detallado bien tu espacio amiga, dejame decirte q me ha encantado .. tienes cosas muy interesantes que entretienen a cualquiera….Me gusto esta entrada, ahora se cosas que no ignoraba antes ..

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